Multa multimillonaria a Epic Games por infringir la normativa de privacidad en FORTNITE

24 enero 2023

La desarrolladora de videojuegos Epic Games, creadora del famoso juego online multiplataforma FORTNITE, deberá pagar un total de 520 millones de dólares por vulnerar la ley estadounidense de Protección de la Privacidad en Línea para Niños (COPPA).

24 enero 2023

La Comisión Federal de Comercio de Estados Unidos ha llegado a un acuerdo con Epic Games por el que deberá pagar 520 millones de dólares, la sanción de este tipo más alta de la historia del país. La desarrolladora de FORTNITE asume así haber infringido la ley de Protección de la Privacidad en Línea para Niños y haber implementado “patrones oscuros” para que sus jugadores hicieran compras involuntarias.

El pasado 19 de diciembre se anunciaba que la empresa de Carolina del Norte llegó a un acuerdo con la Comisión Federal de Comercio (FTC), una agencia del gobierno de los Estados Unidos que busca promover los derechos de los consumidores, por el que pagará una multa de 275 millones de dólares por violar la COPPA, cambiará la configuración de privacidad predeterminada y pagará otros 245 millones de dólares como reembolsos por engañar a los usuarios para que realizaran compras no deseadas.

Como parte de una propuesta de orden judicial federal presentada por el Departamento de Justicia en nombre de la FTC, Epic Games pagará la mayor multa jamás obtenida por violar una norma de la FTC. Además, en una disposición pionera en su género, se exigirá a Epic Games que adopte una sólida configuración de privacidad por defecto para niños y adolescentes, garantizando que las comunicaciones de voz y texto estén desactivadas por defecto. En virtud de una orden administrativa propuesta por separado, Epic pagará 245 millones de dólares para reembolsar a los consumidores por sus “patrones oscuros” y prácticas de facturación, que es la mayor cantidad de reembolso de la FTC en un caso de videojuegos, y su mayor orden administrativa en la historia.

FORTNITE es uno de los juegos online más populares del mundo en este momento, como así lo demuestran sus más de 400 millones de usuarios registrados y entre 3 y 4 millones de jugadores simultáneos en todo momento. A pesar de ser un juego free to play, es decir, que no hay que pagar por registrarse o descargarlo, incluye una tienda in-game en la que se pueden adquirir bienes digitales para usar en el juego, como aspectos para el personaje del jugador, las conocidas como “skins”. Los beneficios del juego, solamente entre 2018 y 2019, ascendieron a 9.165 millones de dólares, a lo que habría que sumar sus ingresos en ese mismo periodo por la tienda digital Epic Games Store (235 millones de dólares) y el motor gráfico de la que es propietaria, Unreal Engine (221 millones); por lo que parece que la elevada multa no supondrá grandes problemas para la compañía.

Violaciones de la privacidad

En una denuncia presentada ante un tribunal federal, la FTC alegó que Epic Games violó la COPPA al recopilar información personal de niños menores de 13 años que jugaban a FORTNITE, sin notificar a sus padres ni obtener el consentimiento verificable de estos. Epic Games también violó la prohibición de la Ley FTC contra las prácticas desleales al habilitar por defecto las comunicaciones de voz y chat de texto en tiempo real para niños y adolescentes.

En concreto, la FTC alegó que Epic Games era consciente de que muchos niños estaban jugando a FORTNITE –como se muestra a través de encuestas de usuarios o de la concesión de licencias y la comercialización de juguetes y merchandising del juego– y que exigía a los padres que solicitaban la eliminación de la información personal de sus hijos que pasaran por un proceso poco razonable y, en ocasiones, ni siquiera atendía dichas solicitudes.

La FTC también alegaba que los referidos ajustes por defecto del chat, junto con el papel de Epic Games en el emparejamiento de niños y adolescentes con extraños para jugar juntos a FORTNITE, perjudicaron a los jóvenes al haber sido intimidados, amenazados, acosados y expuestos a cuestiones peligrosas y psicológicamente traumatizantes, como el suicidio, mientras jugaban a FORTNITE.

Además de la citada multa, la orden judicial federal prohíbe a Epic Games habilitar las comunicaciones de voz y texto para usuarios menores de 13 años a menos que sus padres den su consentimiento afirmativo a través de una configuración de privacidad. Epic Games debe asimismo eliminar la información personal recopilada previamente de los usuarios de FORTNITE en violación de los requisitos de notificación y consentimiento de los padres de la COPPA, a menos que la compañía obtenga el consentimiento de los padres para conservar dichos datos o que el usuario se identifique como mayor de 13 años. Además, Epic Games deberá establecer un programa integral de privacidad que aborde los problemas identificados en la denuncia de la FTC, y obtener auditorías periódicas e independientes.

Patrones oscuros ilegales

En la otra denuncia administrativa contra Epic Games, la FTC alegó que se utilizaban “patrones oscuros” para engañar a los jugadores y que así realizaran compras no deseadas, permitiendo que los niños acumularan gastos no autorizados sin la participación de los padres.

En particular, alegaban que la desarrolladora había desplegado una variedad de patrones oscuros destinados a conseguir que los consumidores –de todas las edades– realizasen compras involuntarias en el juego mediante una configuración de botones “contraintuitiva, incoherente y confusa” que llevó a los jugadores a incurrir en cargos no deseados basados en la pulsación de un solo botón. Por ejemplo, los jugadores podían recibir cargos mientras intentaban despertar el juego del modo de suspensión, mientras el juego estaba en una pantalla de carga o al pulsar un botón adyacente mientras intentaban simplemente previsualizar un objeto. Estas tácticas provocaron cientos de millones de dólares en cargos no autorizados a los consumidores.

Por si fuera poco, la FTC alegó que Epic Games bloqueaba las cuentas de los usuarios que impugnaban estos cargos no autorizados ante sus compañías de tarjetas de crédito e, incluso cuando Epic Games accedía a desbloquear una cuenta, advertía a los consumidores que podían ser vetados de por vida si impugnaban cualquier cargo futuro. De hecho, los cambios de Epic Games no hicieron sino agravar el problema, según la FTC, pues mediante pruebas internas, la desarrolladora ocultó a propósito las funciones de cancelación y reembolso para que fueran más difíciles de encontrar.

Esta segunda orden administrativa, además de obligar a Epic Games a reembolsar 245 millones de dólares a sus usuarios, les prohíbe facturar mediante el uso de patrones oscuros o cobrar sin obtener el consentimiento afirmativo de los consumidores. La orden también prohíbe a Epic Games bloquear el acceso de los consumidores a sus cuentas por haber impugnado cargos no autorizados.

Aunque en este caso las sanciones han venido por parte de las administraciones estadounidenses, la Unión Europea y España también cuentan con una fuerte regulación en materia de defensa a los consumidores y usuarios que cada vez tiene más en cuenta los bienes y servicios digitales. Por ello, desde H&A podemos ayudarte a diseñar una política de privacidad y e-commerce acorde a la normativa aplicable.

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Roberto Calles

Abogado propiedad industrial el intelectual

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